El meteorito marciano

El famoso meteorito marciano, llamado ALH 84001, es una roca que cayó a la Tierra hace 13 mil años. Se descubrió en diciembre de 1984 en la Antártida por una expedición de caza de meteoritos de los EE.UU.

El artista Don Davis representó toda la historia del meteorito en este cuadro.

Cuando se descubrió, ALH 84001 pesaba alrededor de 2 kilogramos. Tenía la forma de un ladrillo redondeado o una papa grande, de aproximadamente 15x10x8 cm, parcialmente cubierta con “vidrio negro” (como si estuviera sumergido en alquitrán). El “vidrio”, se llama corteza de fusión, y se forma en todos los meteoritos cuando se queman en la atmósfera de la Tierra.

ALH 84001 se veía verde por dentro, lo que es realmente llamativo.
Para un geólogo, ALH 84001 es una roca ígnea, similar a cualquiera cristalizada de la lava en el interior de la Tierra. Fue reconocida como un meteorito de origen marciano por Mittlefehldt, en 1994.
El planeta Marte

Las epocas de ALH 84001

Las rocas pasan por muchos momentos desde su formación. Este meteorito es tan importante, que se la ha hecho un estudio detallado de su historia, y ha pasado por varios períodos o épocas.
Primera época
Es la de su origen. El meteorito se formó originalmente de lava fundida, hace unos 4500 millones de años, en la epoca denominada “Edad Ignea”, posiblemente a partir de un antiguo volcán marciano.

Segunda época

Mucho tiempo después,  viene la “Edad del Shock”, hace unos 4000 millones de años, cuando la roca se calentó de nuevo y fue deformada por un golpe fuerte.
Estos cambios fueron producidos probablemente por el impacto cercano de un asteroide o un meteorito en Marte, cuando tenia 500 millones de años.
Tercera época
Llamada la “Edad de la formación de carbonatos”. Sucedió hace posiblemente unos 3600 millones de años, cuando una especie de líquido fluía a través de ALH 84001 y depositó glóbulos redondeados de minerales de carbonato.
Uno se siente tentado a decir que era agua liquida marciana, pero no se sabe. Hay una investigación, que dice que este material se formó a 18° C, en un medio acuático superficial.
Las estructuras carbonatadas del meteorito.
Los posibles fósiles marcianos que tanta fama han tenido, están en estos glóbulos de carbonato.
Imagen con un microscopio electrónico, donde algunos científicos creen que la estructura que está en el centro son microorganismos. 

Cuarta época

Es el viaje por espacio, después de haber salido despedido de la superficie marciana. El único mecanismo que se conoce para colocar a una roca marciana en el espacio, es la colisión de un asteroide, que lo puso en órbita. Los volcanes no tiene la fuerza para superar la velocidad de escape de 5 km/seg del planeta rojo.
Las mejores estimaciones indican que un asteroide más grande que unos 500 a 2000 metros, podría lanzar rocas como ALH 84001 de Marte al espacio.
Después de que dejó Marte, ALH 84001 comenzó a orbitar al Sol, como un pequeño asteroide. Comenzó con una órbita similar a la de Marte. Con el tiempo, su recorrido cambió cada vez que pasaba cerca de Marte o chocó con un asteroide.
Además, la gravedad de los planetas (especialmente del enorme Júpiter) empujó lentamente ALH 84001 cada vez más lejos de Marte. Por casualidad, la órbita de ALH 84001 cambió lo suficiente, como para llegar a la órbita de la Tierra.
Se sabe que viajo por el vacío del espacio unos 16 millones de años, hasta caer en nuestro planeta.
Quinta época
Se la denomina “Edad Terrestre”. Es desde hace 13 mil años, cuando la Tierra y el ALH 84001 chocaron, hasta ser hallado en la Antártida.

¿Como se sabe todo esto?

Muy interesante, pero ¿como se sabe todo esto con tanta precisión? Sin pruebas, esto no pasa de una buena historia de ciencia ficción.Vamos por partes:

El origen marciano
Es casi seguro que ALH 84001 es de Marte, a pesar de que no han llegado astronautas ni se han recogido rocas de Marte. De hecho, hay otros 11 meteoritos, que también son casi seguro de Marte.
La evidencia más fuerte de su origen marciano es que contienen trazas de gases que son iguales a la atmósfera marciana. Conocemos la composición de la atmósfera marciana, debido a que la nave Viking lo analizó en 1976. (y otras misiones mas actuales).
La atmósfera marciana es realmente diferente de la atmósfera de la Tierra, o de Venus, o de cualquier otra fuente de gas que se haya encontrado.Sería demasiada casualidad que tenga la misma composición de la atmósfera marciana sin ser de allí.

La determinación de las edades
Hay muchos análisis para hacer. Los tiempos se toman por análisis de isotopos, usado habitualmente para determinar la edad de formación de las rocas.
Como se hace el análisis para determinar la edad de una roca. 1) La roca se forma. Esta fundida. Los átomos de argón se “evaporan”. Solo queda, ademas de los otros átomos (!) el potasio (K). Al solidificarse 2), en la roca comienza a decaer el potasio en argón.  Una roca joven, tiene poca concentración de Ar. Si es vieja, tiene gran concentración. Así puede saberse cuando se solidificó. 
Cuando la roca se forma, está fundida.  En uno de los estudios, el de potasio-argón (K-Ar). El K decae y se transforma en Ar (es un proceso natural). Según la proporción de K-Ar, se sabe cuando tiempo hace se formó la roca (o al menos desde cuanto hace que estuvo fundida).
En los análisis de ALH 84001, se solidificó hace 4500 millones de años. Sufrió otro gran calentamiento hace 4000 millones de años, junto con la deformación de la roca. Esto es lo que hace suponer que estuvo cerca de la caída de un asteroide. (pero no el que lo hizo salir de Marte).

Por técnicas similares, se midió la edad de los carbonatos, y fueron formados hace 3600 millones de años. (pero esta vez basado en la relación rubidio-estroncio).

La fecha de caída hace 13 mil años, fue determinada por Carbono 14.
El tiempo en el espacio
La determinación del tiempo que estuvo en el espacio, se hace porque allí hay rayos cósmicos. En los planetas, la roca esta protegida, fundamentalmente por la atmósfera.
Cuanto mas tiempo esta en el espacio, mas rayos cósmicos atacan la superficie de la roca. Estos cambios pueden medirse. De esta manera, se sabe que viajo 16 millones de años en el vacío.Siempre las afirmaciones científicas deben tener un motivo. Sino no se puede considerar ciencia.