Nueva manera de detectar vida en otros planetas

¿Es posible que la vida cambie la reflectividad de un planeta, permitiendo detectarla? Asi lo cree Edward W. Schwieterman, de la Universidad de Washington, en un paper publicado en el Journal of Astrobiology.

laguna colorada
Laguna Colorada es un lago salado poco profundo en el suroeste de Bolivia. Uno de los varios lugares de la Tierra cuyos colores se ven afectados por los pigmentos no fotosintéticos.

En algunos trabajos previos sobre las posibles biofirmas en la reflectancia superficial de planetas similares a la Tierra, se han centrado generalmente en las características de color (espectrales) producidos por organismos fotosintéticos en la Tierra.

Asi, se ha concluido que si observamos a la Tierra desde muchos años-luz, habría una detección relativamente sencilla de los bosques, por un color distintivo en el infrarrojo cercano. Los astrobiologos a esta señal red edge o “borde rojo”.

¿Y ahora? Otras opciones

Ahora en este trabajo plantean la posibilidad de detección de banda ancha de vida en la señal que viene de los planetas extrasolares de organismos no fotosinteticos.

Según el paper, si hay una concentración suficientemente alta de organismos, es posible detectar la vida. Demuestran que, con una cobertura superficial suficiente de organismos, los pigmentos  no fotosintéticos podrían afectar significativamente el espectro promedio de un planeta.

señal espectro vida
La señal espectral de distintos organismos no fotosinteticos.

Sin embargo, encontraron que dada la posible diversidad de organismos y entornos, ademas de los efectos de confusión de la atmósfera y las nubes, la determinación exacta de vida por este método sería difícil con los colores de banda ancha, y seguramente requerirían espectros de alta resolución.

Pero se abre un nuevo camino para tratar de detectar vida similar a la terrestre en planetas mas allá del Sistema Solar.

deteccion de vida a distancia 2
El gráfico muestra el promedió de albedos espectrales un modelo 3-D de la Tierra del Laboratorio Planetario Virtual para el 18 a 19 marzo 2008, bajo un escenario realista (azul) de Robinson et al. ( 2011 ) y un escenario que es idéntico con la excepción de que el reflectancia espectral de la superficie del océano ha sido sustituida por la reflectancia espectral de un pigmento generado por un microorganismo no fotosintetico. (Dalton et al. ( 2009 ) (rosa). Las principales características de absorción de gases están etiquetados. Se nota claramente la diferencia de un planeta con o sin organismos.

En el enlace puedes ver el paper completo gratis en ingles.