El cometa Halley y sus crímenes en 1910

El cometa Halley es el icono de la palabra cometa. En 1910 alcanzó su perihelio el 20 de abril, y su mínima distancia a la Tierra el 18 de mayo de 1910.

Diagrama de 1902 de la órbita del Halley y la Tierra.
Diagrama de 1902 de la órbita del Halley y la Tierra.

Por el miedo general a estos astros, inclusive la gente decía que el cometa Halley había matado el 6 de mayo al rey de Inglaterra Eduardo VII. Nadie definitivamente podría decir cómo lo hizo, pero sin duda lo hizo. Y eso no era su único delito. Los británicos también pensaron que era un presagio de una invasión que venia de los alemanes, mientras que los franceses asumían que era responsable de la inundación del Sena.

Hoy todos estos comentarios conducen a risa, pero la realidad es que aun bien entrado el siglo XX, hubo mas de 400 suicidios en todo el mundo durante su paso de 1910…

Para colmo, al predecir su órbita, los científicos notaron algo estremecedor: la Tierra pasaría durante 6 horas del 19 de mayo a través de la cola…

¿Cual es el problema de que pasara por la Cola?

A lo largo de la historia, siempre ha habido un poco de pánico cuando los cometas se acercan al sol, ondeando sus largas colas, ominosas.

Pero en los meses precedentes al paso de la Tierra por la cola el 19 de mayo de 1910, la gente vivió un verdadero pánico.

¿Por que motivo?

Simple: un tiempo antes, con el advenimiento del análisis espectral, se había podido analizar la luz de los cometas y en particular el Halley, y se había determinado que contenía cianogeno….. un pariente del cianuro.

No ayudó tampoco que unos meses antes,  el New York Times  había anunciado la hipótesis de un astrónomo de que el cometa sin contemplaciones acabaría con la vida tal como la conocemos.

Astrónomo francés Camille Flammarion y autor (1842 - 1925), alrededor del año 1890.

Ese astrónomo era un francés del que ya habiamos hablado antes en Infobservador, llamado Camille Flammarion, y comentó que al pasar por la cola del cometa, “el gas cianógeno podría impregnar el ambiente y posiblemente apagar toda la vida en el planeta”, informó The New York Times.

Los astrónomos habían detectado el cianógeno en la cola utilizando la espectroscopia, que revela la composición de un objeto mediante el análisis de la luz que viene de ella. “El Cianógeno es un veneno muy letal; un grano de la sal de potasio que toque la lengua es suficiente para causar la muerte instantánea”, escribió en el diario. A su favor, sin embargo, The New York Times  señaló que la mayoría de los astrónomos no estaban de acuerdo con Flammarion.

Un escéptico fue Percival Lowell, quien señaló  que el gas era “tan enrarecido como para ser más delgado que cualquier vacío”, y por lo tanto no representaba una amenaza.

La realidad es que los comentas contienen cianogeno, pero una proporción tan baja, que no puede afectarnos.

El veneno asociado mas conocido, el cianuro de potasio, tiene olor a almendras amargas. ¿Por que tiene ese olor? Porque las almendras tienen cianuro de potasio…. y nadie se murió por comerlas. Deberías tragar varios cientos de kilogramos para que te afectara.

 

jj
El Halley en 1986

Y algunos fueron estafados…..

Los estafadores vendían píldoras anti-cometa, con un argumento de ventas que prometía ser “un elixir para escapar de la ira de los cielos”, mientras que un médico vudú en Haití se decía que estaba vendiendo pastillas “lo más rápido que podía hacerlas.”

“Dos charlatanes texanos fueron arrestados por la comercialización de pastillas de azúcar como la panacea para todos los peligros de los cometas, pero la policía los libero cuando los clientes exigieron su libertad. Máscaras de gas, también, volaron de los estantes.

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Publicidad de las pastillas inútiles anti cometa marca “Hope”. La persona de la foto es un vagabundo. (ni pensaban en gastar algo!!!)

No es de extrañar entonces, que algunas personas se volvieran locas…..

Relata el conocido escritor Ian Ridpath: “Un pastor en el estado de Washington se volvió loco por la preocupación acerca de la cometa, mientras que en California una persona se clavó de pies y una mano a una cruz y, a pesar de su agonía, le rogó a los equipos de rescate que le permitiera permanecer allí.

Las iglesias se vieron llenas de visitas, mientras que los que se quedaban en casa la sellaban para mantener alejados a los vapores tóxicos del cometa.

La gente rezaba en las calles o se arrodillaba en las plazas…

En París, la noche del 18 al 19 de mayo estuvo nublada, y la gente no podía ver el cielo. Al otro día cuando despertaron y vieron que no había sucedido nada, danzaron felices en las calles…..

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Ilustración y noticia de la época.

Y seguros también…

Otros vendían “Seguros anti-cometa” y realmente hicieron fortuna.

El calculo era fácil: Si no pasaba nada, se quedaban con la plata, y si se morían todos, que importaba??

Los seres humanos más racionales vieron el cometa como lo que realmente era: un acontecimiento verdaderamente espectacular, que pocas personas tienen la suerte de ver una vez en sus vidas.

Los astrónomos estuvieron esperando toda la noche para detectar posibles efectos lumínicos atmosféricos… algún brillo… algo. Sin embargo nada paso.

No por nada a los cometa se los ha denominado “la nada visible”.

Por algunos comentarios de eventos ocurridos en Uruguay del Profesor Hebert Pistón Rodriguez, busque y encontre un resumen de varios ocurridos con respecto al Halley en 1910 en Argentina.

Puedes verlo en el enlace.