La New Horizons y la nueva visión de Plutón

Un 2015 exitosísimo en cuando a resultados de exploración espacial.

La New Horizons llegó al planeta enano, lo exploró y ya están llegando los primeros jugosos resultados.

Pluton y Caronte en falso color
Pluton y Caronte en falso color

Plutón pasó de ser una esferita mas o menos borrosa, a un astro con detalles sorprendentes.

Inclusive es probable que haya que cambiar algunos aspectos de como se pensaba que eran las cosas en la formación de las estructuras geológicas.

El nuevo Plutón

Las nuevas imágenes en primer plano de una región cercana al ecuador de Plutón revelan una sorpresa inesperada: una gama de montañas jóvenes de mas de 3.500 metros de altura.
Las montañas probablemente no tienen más de 100 millones años, ayer en tiempos geológicos.

Parecen inclusive estar todavía en proceso de construcción.
Al menos es lo que se ve en la región fotografiada en primer plano, que cubre menos del uno por ciento de la superficie de planeta enano.

¿Por que tanta sorpresa?

Hasta ahora las montañas estaban asociadas a eventos de un planeta grande como la Tierra, con calor  interno y erupciones volcánicas, movimientos tectónicos, o a los objetos pequeños como los satélites de Júpiter, por la influencia gravitacional del planeta gigante.

No se esperaba grandes montañas o fracturas en los objetos helados y no asociados a otro gigante, como Pluton o Ceres, y sin embargo……

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Detalle de la Luna de Júpiter Io. Aunque es pequeña y no debería tener actividad volcánica, es mas activa que la Tierra. Como? Por la marea gravitacional que le produce Júpiter.

Uno de los investigadores de la misión, comenta “esta es una de las superficies más jóvenes que jamás hemos visto en el sistema solar”.
“A diferencia de las heladas lunas de los planetas gigantes, plutón no puede ser calentado por las interacciones gravitacionales con un gran cuerpo planetario. Debe haber otro proceso que esta generando el paisaje montañoso.”

“Es probable que debamos repensar como se generan montañas en objetos helados de pequeño tamaño.”

¿Como lo saben?

¿Como saben que son regiones jóvenes, recién formadas?

Se basan en la ausencia de cráteres en la región. Terrenos viejos como la luna, están altamente craterizados. La zonas jóvenes o activas no.

De todas maneras, no debe ser casual que tanto Pluton como su luna principal, Caronte muestren signos geológicos jóvenes. Tal vez les haya pasado algo catastrófico en común.

Las montañas probablemente están compuestos por hielo de agua común, que en Plutón se comporta como “roca.”, por las bajas temperaturas.

Aunque gran parte de la superficie de Plutón están cubiertas de hielo de metano y nitrógeno, estos materiales no son lo suficientemente fuertes para construir las montañas. Por el contrario, un material más rígido, lo mas probable más de hielo de agua, creó los picos.

Detalle en la superficie de Plutón. Donde esta la flecha estan marcadas algunas montañas. Se sabe la altura porque está la sombra extendida hacia la derecha.
Detalle en la superficie de Plutón. Donde esta la flecha estan marcadas algunas montañas. Se sabe la altura porque está la sombra extendida hacia la derecha. Nota la ausencia de cráteres, que revelan la juventud del terreno.

La imagen de arriba, en primer plano fue tomada cerca de 1,5 horas antes de aproximación máxima de la New Horizons, cuando la nave estaba a  77.000 kilómetros de la superficie del planeta. la imagen resuelve fácilmente las estructuras más pequeñas que 1,5 kilómetros.
Como comparación, es como ver nuestra Luna con un telescopio de 20 cm. de diámetro.

Y los satélites….

La nueva vista de Caronte revela un terreno variado y juvenil. los científicos están sorprendidos por la aparente falta de cráteres. una franja de acantilados y valles que se extiende cerca de 1.000 kilómetros, que sugiere una fractura generalizada de la corteza de Caronte, probablemente resultado de procesos geológicos internos.

La imagen también muestra un cañón que se estima que tiene de 7 a 9 kilómetros de profundidad. En la proporción es como si la Tierra tuviera un cañón de 90 km de profundidad!!

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La imagen de Caronte. Marcado en el borde el cañón de 9 km de profundidad y algunos cráteres.

En la región polar norte de Caronte las manchas oscuras de la superficies tienen un límite difuso, sugiriendo un depósito fino en la superficie.

La nave también observo los miembros más pequeños del sistema de Plutón, que incluye otras cuatro lunas: Nix, Hydra, Styx y Kerberos.

Una nueva imagen de Hydra, es la primera en revelar su aparente forma irregular y su tamaño, calculado que cerca de 43 por 33 kilómetros.
Las observaciones también indican la superficie de Hydra probablemente está cubierta con hielo de agua.

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Satélite Hydra

Imágenes futuras revelarán más pistas sobre la formación de esta y otras lunas, miles de millones de años atrás.

Los datos espectroscópicos del instrumento Ralph de la New Horizons revela una abundancia de hielo de metano, pero con llamativas diferencias entre las regiones a través de la superficie helada de Plutón.

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Detección de metano. Aproximadamente el verde corresponde a temperaturas un poco mas altas que el rojo.

Estos son datos preliminares, pero ya tenemos una descripción bastante buena de las generalidades de este extraño sistema.

El video siguiente de la NASA, “Plutón a través de los años…”. Un montaje de fotos del enano desde el descubrimiento  en 1930 hasta hoy.

Y un vuelo sobre Plutón, con datos reales.