La nueva visión de Plutón – 2015

Plutón es un mundo helado de maravilla: Tiene un  increíble cielo brumoso en el lado de noche, tomado por la nave New Horizons el 15 de julio de 2015, cuando la nave estaba detrás de Plutón.

Plutón envía una despedida impresionante de New Horizons. Retroiluminada por el sol, la atmósfera de Plutón suena su silueta como un halo luminoso en esta imagen tomada por la nave espacial New Horizons de la NASA alrededor de la medianoche EDT el 15 de julio Este retrato global de la atmósfera fue capturado cuando la nave estaba cerca de 1.25 millones de millas (2.000.000 kilometros ) a partir de estructuras de Plutón y muestra tan pequeña como de 12 millas de ancho. La imagen, entregado a la Tierra el 23 de julio, se muestra con el norte en la parte superior del marco. Crédito de la imagen: NASA / JHUAPL / SwRI
Impresionante imagen tomada por la New Horizons. Retroiluminada por el sol, la atmósfera de Plutón muestra su silueta como un halo luminoso en esta imagen tomada el 15 de julio. Este retrato global de la atmósfera fue capturado cuando la nave estaba cerca de 2.000.000 de kilómetros. Las estructuras mas pequeñas visibles tienen 20 km. La imagen, entregado a la Tierra el 23 de julio, se muestra con el norte hacia arriba. Crédito de la imagen: NASA / JHUAPL / SwRI

En un articulo anterior mostramos los hallazgos generales de la New Horizons.

Ahora en esta serie nueva de imagenes, Plutón se ve como un anillo, que muestra la neblina/bruma asociada a su atmósfera. Son concentraciones de hidrocarburos, extendiéndose hasta 130 kilómetros por encima de la superficie. La imagen fue tomada el 14 de julio. desde 360.000 kilómetros.

En el insert, abajo, una imagen de falso color de la bruma, que revela una gran variedad de estructuras, incluyendo dos capas distintas, una 80 kilómetros y otra a 50 kilómetros.

créditos: cuatro imágenes de nasa/jhuapl/swri de nuevos horizontes largos gama reconnaissance imager (lorri) fueron combinados con los datos de color desde el instrumento de ralph para crear esta visión global más nítida de plutón. (el borde inferior derecho de plutón en este punto de vista actualmente carece de cobertura de color de alta resolución). las imágenes, tomadas cuando la nave era de 280.000 millas (450.000 kilómetros) lejos de plutón, muestran características tan pequeñas como 1,4 millas (km 2,2). es dos veces la resolución de vista de una imagen capturada el 13 de julio y reveló al tiempo aproximado de 14 de julio aproximación nuevos horizontes. créditos: nasa/jhuapl/swri
créditos: cuatro imágenes de la camara LORRI de la New Horizons fueron combinadas con datos de color desde el instrumento RALPH para crear esta visión global más nítida de Plutón. Fue tomada desde 450.000 kilómetros, y muestra detalles diez veces mejores que la anterior (2,2 km). En el insert en color, las capas de neblina. NASA/JHUAPL/AWRI

La formación de Bruma

Para mayor claridad, va un video que muestra la bruma en la atmósfera de Plutón, y explica el vínculo crucial entre la química impulsada por la luz solar en la atmósfera superior y los hidrocarburos de color marrón rojizo llamados tholins que llueven y oscurecer la superficie del enano.

La animación muestra varios pasos:

1) La luz ultravioleta del sol rompe las moleculas de metano en la atmósfera superior de Plutón.

2) Esto conduce a la acumulación de hidrocarburos complejos, como el etileno y el acetileno.

3) Grandes cantidades de estos hidrocarburos se condensan como partículas de hielo que forman la bruma.

4) La bruma se convierten químicamente tholins, que caen a la superficie y oscurecen a Pluton, con un color rojizo.

Hielo fluyendo

Otro hallazgo fenomenal de la New Horizons, es que el hielo ha fluido en la zona del “corazón”.  Técnicamente esta zona se denomina Sputnik planum (la planicie Sputnik, pero los nombres aun no son oficiales).

Se ven  patrones en forma de remolino claros y oscuros, que indican que una capa superficial de hielo exótico ha fluido alrededor de obstáculos y en depresiones, al igual que los glaciares en la Tierra.

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La imagen de arriba, de la región sur de Sputnik Planum ilustra su complejidad, incluyendo las formas poligonales heladas, montañas y una región donde parece haber terreno antiguo, fuertemente craterizado, que ha sido invadido por depósitos helados mucho más recientes. Cambios como este solo se han visto en la Tierra y en Marte. Son totalmente inesperados en Plutón.

Además, los “nuevos datos sobre la composición de instrumento RALPH, indican que el centro del Sputnik Planum es rica en nitrógeno, monóxido de carbono y hielos de metano. A las temperaturas de Plutón, estos hielos pueden fluir como un glaciar”, dijo Bill McKinnon, de la Universidad de Washington.

Una region sur de la Zona
Detalle de la región sur de la Zona del Sputnik Planum. Nota la zona abajo a la izquierda, oscura, muy craterizada y vieja (Cthulhu Regio), y por arriba esta cubierta y tapada por hielo mucho mas reciente. Debajo del centro de la imagen, es visible un cráter “lleno” del material mas claro (infilled crater).

El color global de Plutón

Globalmente el planeta enano tiene colores por regiones.

Cuando las imágenes de primer plano se combinan con los datos de color del instrumento RALPH, se ve un nuevo rostro de Plutón: hay un patrón de color según la latitud.

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Imagen en falso color

Los terrenos más oscuros aparecen en el ecuador, los tonos medios son la norma en las latitudes medias, y una zona más brillante helada domina la región polar norte.

El equipo científico de la New Horizons está interpretando este patrón como el resultado del transporte estacional de hielos desde el ecuador a los polos.

Este patrón se interrumpe de manera espectacular por el brillante “corazón latiendo” de Plutón. Todavía no hay explicación del por que.

Y la atmósfera

New Horizons ha encontrado que la atmósfera de Plutón tiene una presión superficial inesperadamente baja.

Como resultado de las observaciones con el experimento de radio de REX, una hora después de la máxima aproximación el 14 de julio, revelan que la presión atmosférica en la superficie es la mitad del valor previamente medido con observaciones basadas en telescopios desde la Tierra, desde 1989.

La atmósfera de Plutón puede estar cambiando ante nuestros ojos.

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Una explicación de la baja presión es que alrededor de la mitad de la atmósfera de Plutón puede haberse congelado recientemente en la superficie del planeta. 

En este momento Plutón se esta alejando en su órbita del Sol y eso puede haber hecho que a determinada temperatura, se congelen algunos gases, haciendo que la presión atmosférica baje abruptamente.

Si se confirma, podría observarse una mayor disminución aun de este valor en poco tiempo.

Y los anillos?

Lamentablemente la principal forma de detección de anillos es por la retroiluminación de Pluton por el Sol. En estas imagenes no aparece nada. Aparentemente los anillos de Pluton no existen o son demasiado débiles para ser detectados con las cámaras de la nave.

Mejor vision de los satélites menores

Las imagenes de los satélites menores tienen una mayor claridad. Con la cámara color se ha logrado detectar dentro del tono gris general de Nix (42 x 36 km), una zona rojiza, tal vez un cráter. No queda muy claro como llego ese color rojizo.

Hydra (55 x 40 km) muestra dos enormes cráteres, uno se ve en la sombra, totalmente negro. Los distintos niveles de grises en su superficie se considera debido a distintas composiciones, no efectos de iluminación.

Izquierda: Nix Derecha: Hydra
Izquierda: Nix Derecha: Hydra

Volando sobre Plutón

Una simulación “volando” sobre dos regiones en Plutón, el noroeste de Sputnik Planum y Hillary Montes, fueron creadas con las imagenes de gran acercamiento de la New Horizons.
Sputnik Planum ha sido informalmente llamado así por el primer satélite artificial de la Tierra, puesto en orbita en 1957.

Hillary Montes debe su nombre a Sir Edmund Hillary, uno de los dos primeros seres humanos en llegar a la cima del Monte Everest en 1953.

Las imágenes fueron adquiridas por la cámara LORRI el 14 de julio a partir de una distancia de 77.000 kilómetros. Características de tan sólo 1 kilómetro son visibles. Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI