¿Podemos enviar humanos a Plutón?

Extractado del sitio Pluto Safari

Ampliado y corregido por Infobservador

Supongamos que la nave New Horizons hiciera un descubrimiento verdaderamente increíble en Plutón: después de todo, sólo el 5% de los datos almacenados en la nave espacial han sido enviado a la Tierra.

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¿Que tal si revela que una extraña química superficial asociada solamente a algún comportamiento biológico, o si sus cámaras detectan restos de una nave o una civilización extraterrestre?

Si la New Horizons hiciera un descubrimiento monumental como estos, la Agencias espaciales lógicamente intentarían enviar alguna nave que descendiera en el planeta enano, o inclusive enviar una misión tripulada.

La ISS y una nave interplanetaria

Aunque carece de una propulsión significativa, la Estación Espacial Internacional (ISS) ha estado tripulada y continuamente orbitando la Tierra desde el 31 de octubre de 2000.

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Por supuesto, hay una diferencia enorme entre la ISS y una nave espacial tripulada a Plutón.

La ISS es reabastecida y ocupada por equipos de astronautas diferentes, varias veces por año durante los últimos 14 años.

En contraste, astronautas a Plutón estarían  completamente aislados, y sus sistemas de soporte de vida tendrían que ser totalmente autónomos.

El período más largo que un ser humano ha estado en el espacio es de 437 días, y no hay aun una nave autónoma capaz de soportar vida humana más de dos años en el espacio.

Hibernación

¿Qué pasa si ponemos nuestros astronautas a Plutón en hibernación?

El obstáculo principal: los científicos aun no saben si es posible que los seres humanos hibernen y que despierten vivos. por esa razón, se relega los escenarios de hibernación a la ciencia ficción, que dependen de tecnologías que no existen en la actualidad.

Impulsión por bombas

¿Es posible impulsar una nave espacial tripulada de cientos de toneladas a Plutón en menos de un año?

La respuesta es sí, y que la tecnología ha estado alrededor desde los años 1950.

Los aficionados a la ciencia ficción probablemente habrán adivinado que la respuesta es proyecto Orion.

Para todos los demás, el concepto es que para propulsar la nave espacial, se hacen miles de pequeñas explosiones nucleares, que la impulsan. Puedes ver su funcionamiento en el video arriba, para un planificado viaje a Marte en la década del 60.

Los físicos del proyecto Orion originales trabajaban lo esencial en la década de 1960. La NASA revisó el concepto otra vez en el año 2000, esta vez, bajo el nombre de propulsión de plasma de pulsos externos.

La más pequeña nave nuclear tendría una masa de cerca de 900 toneladas, aunque el equipo original desarrolló una avanzada configuración interplanetaria de una nave de 10.000 toneladas para ir a Saturno y regresar en en tres años.

Mientras que tal nave podría ser lanzada directamente de la superficie de la Tierra, la preocupación de un accidente, hace que esta acción sea imposible. La nave debería ser construida en órbita, como la ISS y de allí a Plutón.

Un año o dos más tarde, la nave lanzaría bombas “al revés” para desacelerarla y quedar en órbita alrededor de Plutón.

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Nave Orión

Un descenso tripulado a la superficie utilizaría cohetes químicos más convencionales. ya que la gravedad superficial de Pluton es 1/12 de la de la Tierra.

La nave debería bajar desde unos 100 kilómetros. La operatoria seria similar a los viajes a la Luna.

Ahora descender sobre Plutón presentaría algunos desafíos únicos.

A diferencia de la Luna, Plutón tiene una fina atmósfera de nitrógeno, metano y monóxido de carbono. Su presión en la superficie varía de 6,5 a 24 microbares, similar a nuestra atmósfera a 80 km de altura.

Esto significa que la nave no requeriría protección para la entrada en la atmósfera como en Marte, pero seria imposible un descenso final con paracaídas.

Sería igualmente mas peligroso que el descenso en la Luna, porque nuestro satélite esta hecho de rocas. Plutón, por el contrario, contiene gases combustibles congelados. El contacto con el escape caliente del cohete de varios miles grados, presenta un peligro real de que el sitio de aterrizaje se vaporice.

Habría que ser muy cuidadoso en la elección del sitio de aterrizaje, buscando algún afloramiento rocoso, estable.

La vista desde Plutón

Imaginar la vision de lo que podrían ver los primeros “plutonautas” es impresionante: la luna principal, Caronte, colgaría inmóvil en el cielo.

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Saturno desde Plutón…. apenas de 6 segundos de arco….casi la tercera parte de como se ve desde la Tierra.

Las fuerzas de marea entre Plutón y Caronte hace que se hayan frenado mirando siempre la misma cara uno del otro, en un día de 6,37 días terrestres, pero a sólo 19.600 km: más cerca que los satélites geoestacionarios en nuestro planeta.

Caronte tendría 7 veces el tamaño aparente de nuestra Luna (3,5 grados), y magnitud -9 (algo más débil que la Luna Llena).

Nuestro Sol tendría apenas 1 minuto de arco (1/30 de nuestra Luna) pero mucho mas brillante que ella (mag -19, seiscientas cincuenta veces mas brillante que la Luna Llena). Con ese tamaño parecería solo un punto.

Sin dudas sería lo mas brillante del cielo. Con un tamaño aparente tan pequeño y ese brillo, molestaría mirarlo directamente, como un diamante colgado del cielo.

Luego estarían las otras cuatro lunas Nix (magnitud -2,4, como Júpiter), Hydra (magnitud 0, como Alfa Centauri), Kerberos y Styx, serían visibles como estrellas lentamente en movimiento.

Júpiter sería el planeta más brillante en el cielo, en alrededor de magnitud 2,5, una estrella nada notable.

Saturno variaría de brillo entre la magnitud 4,5 y 8,5…. Pasaría de ser una estrella débil visible a simple vista, a tener que verlo con binoculares grandes, en fase con los anillos iluminados en parte…..

Y si miraras cuidadosamente, a unos tres diámetros lunares del Sol (1 grados y medio), podrías ver una estrella débil de color azulado, pero aun visible a simple vista (mag. 4,5), por el brillo del cercano Sol…. Sería un objeto difícil….. Para verlo necesitarías encontrar una estructura, tal vez la nave, que tapara al Sol y ahí si surgiría en la oscuridad del cielo plutoniano el punto azul pálido….

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La Tierra y la Luna desde Plutón….. nuestro planeta de apenas medio segundo de arco… cuanto es? es la mitad del tamaño aparente de los satélites galileanos……

Es imposible saber que sentirían los astronautas al ver la lejana Tierra….. A diferencia de la New Horizons, que se perderá en el espacio interestelar, ellos regresarían en un par de años, desde los solitarios confines del Sistema Solar interno.

¿Ciencia ficción? posiblemente. Pero no deben olvidar que Plutón fue descubierto hace solamente 85 años.

Y hoy en día, una nave espacial llevando las cenizas de su descubridor ha volado por ese planeta, una hazaña inimaginable en 1930. ¿qué traerán los próximos 85 años?