Evidencia de agua líquida en Marte

Durante años, los científicos han sabido que Marte tiene hielo de agua encerrado en su superficie oxidada, que le da su distintivo color rojizo.

Los RSL dentro del cráter Palikir, y sus espectros. Son imagenes en  IR, Rojo,Azul/verde El agua absorve fundamentalmente en 1,4 y 1,9. Nota que en el grafico a la derecha, todas las moleculas identificadas estan hidratadas.
Detalle del cráter Hale en Marte. Los RSL son las lineas verticales color marrón oscuro, que son flujos de agua hacia abajo. El azul brillante es el piroxeno, mineral muy común en el planeta rojo.

Ahora, científicos de la NASA han encontrado pruebas concluyentes de que el agua existe en Marte en forma “mojada”.

No estamos hablando de ríos u océanos. Ni siquiera pequeñas lagunas.

Los científicos han estado investigando “lineae recurrentes en pendiente” o RSL, manchas de sal precipitada que parecen gotear en las empinadas laderas de Marte, como lágrimas rodando suavemente por una mejilla.

El científico principal es Lujendra Ojha del Georgia Institute of Tech, fue el primero en ver las RSL en 2010.

Hoy fue publicado el hallazgo en un paper del “Nature Geoscience“.

Ojha y su equipo han visto estas RSL formarse cada verano marciano, creciendo semana tras semana, hasta que poco a poco se desvanecen al venir el invierno, exactamente en los tiempos y lugares donde las condiciones son adecuadas para que exista agua líquida en Marte.

Son oscuras, y tienen como máximo 5 metros de ancho. Suelen comenzar a activarse cuando la temperatura alcanza los 250 K (-23º C), y son muy activas cuando se superan los 273K (0ºC). Esto sugiere que para que fluya requiere a las sales.

Además, queda como resto una costra de sal, lo que podría ayudar a estabilizar el agua líquida para que no hierva o se congele.

Es como deducir que hay agua al ver estalactitas, sin ver el flujo de liquido…..

Ojha señala que no se ha observado en realidad agua fluyendo en Marte.

El equipo tomó sus datos en el instrumento CRISM de la nave Mars Reconnaisance, que desgraciadamente sólo observa la superficie todos los días a las 3 pm. Eso es cuando Marte está en su punto más caliente y seco, por lo que cualquier fuente de agua líquida en la superficie ya para ese momento estaría evaporada.

Aún así, el agua deja un rastro químico distintivo. “Lo que está fluyendo en Marte es agua salada”, “y estamos viendo la firma espectral de la sal restante.”

Los RSL dentro del cráter Palikir, y sus espectros. Son imagenes en  IR, Rojo,Azul/verde El agua absorve fundamentalmente en 1,4 y 1,9. Nota que en el grafico a la derecha, todas las moleculas identificadas estan hidratadas.
Los RSL dentro del cráter Palikir, y sus espectros. Son imagenes en IR, Rojo,Azul/verde El agua absorbe fundamentalmente en 1,4 y 1,9. Nota que en el gráfico a la derecha, todas las moléculas identificadas están hidratadas.

La sal encontrada es perclorato de magnesio, clorato de magnesio y de sodio. Tienen intercaladas algunas moléculas de agua en las estructuras cristalinas (son sales hidratadas) y esto es evidencia muy fuerte de que fueron depositados por el agua que fluye.

El equipo no sabe donde el viene el agua, o cuánto existe todavía. “Ese es el gran misterio en este momento”, dice Ojha.

Sin embargo, tienen algunas ideas: Tal vez el hielo en el interior de Marte se derrite y se filtra hacia la superficie, o tal vez una red subterránea de flujos de agua alimentan a la superficie.

En este momento, la explicación favorita de la NASA es delicuescencia, es decir, que las sales toman la humedad de la atmósfera de Marte para crear agua líquida.

Es una fuente importantisima para la futura exploración tripulada a Marte. Me pregunto si el agua de Marte tendrá el mismo sabor que la terrestre….. En pocas décadas, lo podremos saber.