Las próximos blancos de la New Horizons

La NASA ha seleccionado el próximo destino a visitar por la nave New Horizons, después de su histórico sobrevuelo del 14 de julio pasado por Plutón.

Concepción artística de la New Horizons sobrevolando un KBO.
Concepción artística de la New Horizons sobrevolando un KBO.

El destino es un pequeño objeto del Cinturón de Kuiper (KBO), conocido como 2014 MU69 que orbita casi 1400 millones de km. más allá de Plutón.

Dado el tipo de nave, es imposible dar vuelta atrás o girar a 90 grados para ir a buscar otros objetos. Por ello la nave solo puede hacer leves desvíos de su trayectoria original. Eso implica que fue necesaria una gran búsqueda para tener otros objetivos después de Pluton.

A pesar de que la nave aun no envió el 10 % de la información obtenida, ya se esta organizando para este segundo encuentro.

Todas las misiones de la NASA que han terminado su objetivo principal, tratan de hacer más exploración, y el equipo de New Horizons no es la excepción

2014 MU69, apodado “PT1” (por “objetivo potencial 1”), tiene otros competidores (2 mas). Estos objetivos potenciales cumplen con estar en el momento y posición apropiadas, pero PT1 es el que implica menos gastos de combustible.

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Detalle de la búsqueda y hallazgos del Telescopio Hubble. Sin dudas PT1 es el mejor candidato, y fue el elegido.

La selección temprana de objetivos era importante; el equipo lo necesitaba para redirigir la New Horizons hacia el objeto antes de fines de este año con el fin de tener márgenes de combustible saludables.

New Horizons realizará una serie de cuatro maniobras a finales de octubre y principios de noviembre de 2015, para establecer su curso hacia el 2014 MU69 y se espera que lo alcance el 1 de enero de 2019. Cualquier retraso de esas fechas costarían precioso combustible y añadir riesgo misión.

“2014 MU69 es una gran opción porque es justo un objeto antiguo, que deseamos sobrevolar”, dijo el investigador principal Alan Stern, del Instituto de Investigación del Sudoeste (SwRI) en Boulder, Colorado.

“Por otra parte, este KBO cuesta menos combustible que los otros candidatos para llegar, dejando más energia para el sobrevuelo, ciencia auxiliar, y mayores reservas de combustible para protegerla contra los imprevistos.”

La búsqueda

Fue difícil la búsqueda de estos objetivos potenciales. A partir de una búsqueda en el año 2011, usando algunos de los mayores telescopios terrestres, el equipo de New Horizons encontraron varias docenas de KBO, pero ninguno era alcanzable para la nave.

Ante la posibilidad de no tener objetivos secundarios, se uso el poderoso telescopio espacial Hubble en julio de 2014, y descubrió cinco objetos, dentro de la trayectoria de vuelo’.

Nota el detalle que la nave ya había sido lanzada 5 años antes, por lo que si el Hubble no hallaba nada, no habría PT…..

KBO_2014_MU69_HST
La imagen del descubrimiento del PT1. Es el movimiento cada diez minutos.

Los científicos estiman que PT1 tiene un poco menos de unos 45 kilómetros; eso es 10 veces más grande y 1.000 veces más masivo que los cometas típicos, como el que la misión Rosetta está ahora orbitando, pero sólo alrededor de 0,5 a 1 por ciento del tamaño (y alrededor de 1 / 10.000 de la masa) de Plutón.

Como tal, PT1 se piensa que es uno de los bloques de construcción de planetas del Cinturón de Kuiper, como Plutón.

A diferencia de los asteroides, los KBO han sido apenas calentados por el Sol, y se cree que representan un material bien conservado, como una muestra en el freezer de lo que fue el Sistema Solar exterior hace 4600 millones de años.

NH-KBO-path
La linea mas recta muestra el recorrido de la New Horizons. El anillo rojizo son los KBO conocidos.

“Hay tantas cosas que podemos aprender de observaciones con naves espaciales “en primer plano” que seria dificilisimo aprender desde la Tierra, como quedo demostrado con el sobrevuelo de Plutón de manera tan espectacular”, dijo John Spencer, también del SwRI.

“Las imágenes detalladas y otros datos que New Horizons  obtenga del sobrevuelo del KBO revolucionará nuestra comprensión de estos objetos lejanos”

La nave espacial está sana y funcionando normalmente.