Desviando un asteroide – Didymos en 2022

Desde hace unos años se esta instalando la idea de que la humanidad puede pasar un mal momento con un asteroide que impacte con nuestro planeta.

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Varias estrategias se estan desarrollando para defenderlo. Primero, es necesario identificar las posibles amenazas, y por ello se han instalado varios telescopio automáticos, que han identificado cientos de NEos (Near Earth Objects).

Hasta ahora, no hay ninguna amenaza antes del año 2114. (por mas que a cada rato salen noticias de nuestro fin….).

Pero también hay proyectos para movilizar los posibles asteroides peligrosos.

Una de los primeros planes es AIDA (Asteroid Impact & Deflection Assessment): Una propuesta de investigación conjunta entre la NASA y la ESA.

AIDA será el primer paso para demostrar si es posible mitigar el peligro de nuestro planeta por medio de un impacto a un asteroide.

La idea fundamental es chocar al asteroide a ver si por medio de la energía cinética transferida del “impactador” es posible desviarlo, y en que medida.

La misión esta dividida en dos partes: la misión de la ESA (AIM), que busca registrar y mapear al asteroide binario Didymos y la misión de la NASA, para probar el redireccionamiento del asteroide (DART).

Mientras que AIM permanece en órbita alrededor del asteroide, DART tiene una órbita similar a la de la Tierra, y solo lo cruza, para lanzar su dardo a 6 km/seg. Una verdadera hazaña de la tecnología atinarle a un objeto de 180 metros a esa velocidad.

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Las misiones de AIDA – DART lanzará un “dardo” a Didymoon. AIM pondrá cuatro satélites en órbita.

Aunque son misiones independientes, las agencias espaciales están en colaboración.

Los objetivos primarios de AIDA son:

1) Poner a prueba nuestra capacidad para acertar a un pequeño asteroide cercano a la Tierra con un proyectil de hipervelocidad.

2) Medir y evaluar la desviación causada por el impacto, y los restos que queden.

El blanco

El objetivo de AIDA será el asteroide binario (65803) Didymos, y ya tiene fecha: Octubre de 2022. Es un NEO tipo Apollo.

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Imagen real por radar del asteroide. La linea curva por arriba es su satélite en movimiento.

Didymos tiene unos 800 metros, con un satélite de 180 metros (denominado informalmente Didymoon), orbitando a 1100 metros, en poco menos de 12 horas.

El impacto será a unos ~ 6 km/seg, y la nave tendrá una masa de unos 300 kg.

Se espera que modifique el período de la órbita del asteroide binario, que puede ser medido por observatorios terrestres.

Las otras naves seguirán in situ todo el evento.

Las misiones en detalle

Misión AIM:
De la ESA, sera lanzada en 2020, y en realidad son 4 satélites en uno. En detalle: A) la nave principal, B) una que descenderá en la superficie de Didymoon. Desde allí hará estudios de superficie, gravedad, etc. C) y D) Dos CubeSats (satélites muy pequeños y simples), que estarán en órbita de Didymoon para registrar el impacto de la nave norteamericana.
Mision DART:
De la NASA, es una sola nave, que registrará también el asteroide,pero solamente la cruzará. Antes de hacerlo, lanzará un "impactador", que chocará con la superficie de Didymoon.
DART es una misión simple, pero de alta tecnología y bajo costo. El dardo no lleva mas que el sensor de orientación y adquisición de datos antes del impacto. La nave principal tiene una cámara similar a la LORRI, que tan buenas fotos ha tomado de Pluton (New Horizons). Será lanzada en julio de 2021.

Entre todas las naves registraran el evento, ademas de las observaciones desde la Tierra.

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La misión AIM en detalle

Ya comenzó la fase de estudio de ambas misiones a partir de febrero de 2015 y durará 15 meses. Tienen un costo bajisimo de 300 millones de dolares (ambas misiones).

Las cargas útiles de referencia para el objetivo incluyen una cámara de navegación, un lander, un sensor infrarrojo térmico y radares, ademas del dardo.

La misión determinará que tan efectiva es la transferencia de energía cinética, y la evaluación de restos hacia el exterior.

¿Por que Didymoon y no el asteroide principal?

Porque la cantidad de energía transferida en el impacto es insignificante, dada la masa del asteroide. Se calcula un cambio de velocidad de 0,4 mm/seg, en el cuerpo menor.

Si se hiciera sobre Didymos, el cambio seria muchisimo menor, y la variación real sobre la velocidad heliocéntrica (su movimiento alrededor del Sol), seria absolutamente inmedible.

En cambio ese valor mínimo de 0,4 mm/seg, es medible en el cambio de la órbita de Didymoon, en unos pocos meses.

Para los mas preocupados de que algo salga mal y Didymos se dirija a nuestro planeta por error, el asteroide no es un NEO cercano a la Tierra y no hay manera de cambiarle tanto su recorrido.

Adicionalmente, se probará por primera vez la transmisión de datos a la Tierra por medio de un láser.

¿Como se verá?

El impacto sera seguido por radar y telescopios ópticos desde la Tierra, aunque todavía no hay previsiones de que tan brillante podrá ser el evento. Didymos tendrá en octubre de 2022 mag. 15.

Aun cuando la colisión sea similar a la de la misión Deep Impact contra el cometa Tempel, no se espera una subida de brillo de mas de 2 o 3 magnitudes.

Igualmente los eventos son incomparables, ya que Didymos esta mucho mas cerca, no es de hielo, y aunque la masa del dardo es similar, DART tiene el doble de velocidad de la Deep Impact….. Veremos.

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El cometa Tempel registrando el choque de la nave Deep Impact en 2005. Se espera algo similar para Didymos. Existen registros de observadores que vieron una nube alrededor del núcleo, que subió 2 magnitudes.

A continuación, dos videos.  El primero, una fenomenal animación de la ESA que muestra la misión AIM. El segundo de la NASA, muestra DART. (el de la ESA es mucho mas lindo que el de la NASA….)

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