¿Como navegaban los Vikingos? Las Piedras Solares

Durante mucho tiempo hemos sabido que los Vikingos visitaron América del Norte, y ciertamente llegaron a estas tierras siglos antes que Cristobal Colón.

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Las evidencias son irrefutables: Varios asentamientos en América del Norte, hallazgos de piezas de bronce de origen vikingo, y hasta entrecruzamiento genético, que algunos investigadores relacionan por distintos motivos, con una mujer amerindia que fue llevada por los Vikingos en el año 1000.

Pero la duda enorme es: ¿como hacían para navegar, sin brújula, en un clima polar casi siempre nublado para poder ver las estrellas, con semanas de día o noche?

Algunas datos

Lo mas sorprendente es que, aunque hubieran tenido brújula, están demasiado cerca del polo norte, por lo que de poca ayuda seria.

Y sin ver las estrellas o el Sol por las nubes…. ¿Como se orientaban para lanzarse a semejantes viajes por el Mar helado?

Los viajes de los Vikingos
Los viajes de los Vikingos

Según las Sagas Islandesas, los Vikingos navegaban miles de kilómetros en mar abierto, entre Noruega y América.

En esas latitudes (+61 grados), en regiones cercanas al polo norte, podían utilizar el Sol, las estrellas y también la dirección del viento.

Sin embargo, cuando el Sol se ocultaba por las nubes, la niebla o durante los largos crepúsculos polares, no tenían mucha información para orientarse.

La Piedra Solar

En las Sagas cuentan historias tales como podían encontrar el rumbo mirando el cielo por medio de cristales o rocas, llamadas en General Piedras Solares. Durante muchisimo tiempo se penso que eran parte de los mitos nórdicos……

Por ejemplo en una parte dice:

“El clima estaba nublado, estaba nevando. El Rey Olaf envió a alguien a mirar a su alrededor, pero no había ningún punto claro en el cielo.

Entonces le preguntó a Sigurd para le dijera donde estaba el Sol.

Tomó la Piedra del Sol, miró al cielo y vio la luz que venia. Así encontró la posición del sol invisible. Resultó que Sigurd tenía razón”.

¿Que eran las piedras solares?

En 1967 el arqueólogo danés Thorkild Ramskou sugirió que las enigmáticas piedras solares podrían ser en realidad cristales con los que se logra medir la polarización de la luz del cielo, permitiendo adivinar donde se encontraba el Sol, aun con semi nublados o estando bajo el horizonte.

En la zona de Islandia hay cristales llamados Espato de Islandia que tiene la característica de polarizar la luz, o inclusive la cordierita. Es  factible que los vikingos conocieran las características ópticas de estos cristales.

Que es la polarización?

Tal vez te sea útil leer este articulo anterior sobre la polarización.

En esencia podemos pensar que la luz se transmite como ondas. Si esas ondas no tienen un plano preferencial de vibración, estamos en presencia de luz común.

En cambio, cuando existe un plano privilegiado de vibración, estamos ante luz polarizada.

La reflexión del Sol en la atmósfera produce una polarizacion, y con un cristal apropiado podríamos en principio, saber donde esta nuestra estrella, aunque no sea visible.

 

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A la izquierda, una foto tomada de una manera común. A la derecha, a través de un filtro polarizador.
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Un diagrama simple de la polarización. La luz viene desde la izquierda. Nota que esta vibrando en todos los planos (no esta polarizada). En la mitad, un polarizador, que solo deja pasar la luz que vibra de manera vertical. A la derecha, llega a la pantalla solo la luz polarizada verticalmente.

Experimentos actuales

¿Será posible que los Vikingos hayan usado cristales naturales para lograr medir la posición del invisible Sol?

Es factible, pero por suerte se ha hecho experimentos con personas comunes, para comprobarlo.

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Mediciones reales del cielo. Son imagenes de todo el cielo. La columna de la izquierda, en condiciones de neblina, en el medio despejado y a la derecha bastante nublado. El triangulo amarillo muestra la posición real del Sol. En la fila de arriba, fotos del cielo y en la de abajo, la polarizacion. Nota que se forma una especie de elipse mas oscura, perpendicular a la posicion del Sol. Con eso se puede saber con bastante precision el azimut de nuestra estrella.

El hecho es que en el resplandor crepuscular del cielo se polariza, y por lo tanto la dirección exacta de la luz puede saberse fácilmente si tienes una visión “Polaroid”. De hecho algunos insectos y pájaros tienen esa visión, y pueden orientarse con la polarización.

Inclusive es posible medir el azimut del Sol, aun cuando esta a 7 grados por debajo del horizonte.

¿A favor? Es posible medirlo de esa manera, y es un método mas preciso que otros, como el ver el reflejo del Sol en algunas nubes.

¿En contra? Que el experimento fue hecho con polarizadores modernos, y los detractores dicen que con un cristal común, seria casi imposible detectar la variación “a ojo”.

Aunque no se ha encontrado ningún cristal entre los vikingos, si se ha hallado uno en un naufragio ingles de un barco de guerra, el Alderney, del año 1592. Estaba a solo 3 metros de instrumentos de navegación, y se cree que era usado para encontrar la dirección del Sol.

El cristal hallado en el Barco Alderney. Aunque hoy es inutil, despues de tanto estar sumegido y del efecto de la arena, se cree que era usado como "piedra solar".
El cristal hallado en el Barco Alderney. Aunque hoy es inútil, después de tanto estar sumergido y del efecto de la arena, se cree que era usado como “piedra solar”.

Si se encontrara un cristal como este en un barco vikingo, seria una evidencia muy fuerte a su favor.

Puedes ver un paper muy completo gratis en ingles sobre el tema.

Un video de la National Geographic. Al final muestra como puede usarse.