La cola de los cometas: el Catalina 2013 US10

Nos han contado hasta el hartazgo que la cola de los cometas están formadas porque su núcleo es de hielo (no necesariamente de agua), y al acercarse al Sol, se vuelve gaseoso. Finalmente, el viento solar empuja el gas, formando la cola.

cometa Catalina
Cometa Catalina 2013 US10, el 4 de diciembre de 2015. Foto: Akihiro Yamazaki

Eso significa que si miro en dirección opuesta a la de la cola del cometa, es la dirección del Sol….. Obvio dirás….

Bien….. Mira la siguiente foto del cometa Catalina 2013 US10, que engalana nuestros cielos a fines de 2015 y principios de 2016….

colas cometa

Esta la cola I y la cola II, van en direcciones casi opuestas…. para donde esta el Sol entonces?

La respuesta

No es que te hayan enseñado algo equivocado, sino que por el animo de simplificar las cosas, no se escribe muchas veces que hay dos tipos de colas.

Cola Tipo I

Es formada por gas, y en general cuando se la puede fotografiar es de color azul. Es la mas débil de los dos tipos. Suele ser recta.

Cola Tipo II

Es una cola de polvo, impulsado generalmente desde el núcleo por el gas. Es bastante mas brillante que la anterior, y su color principal es mas rojizo. Suele verse curvada.

diagrama sindinas sicronas
Sindinas y sincronas para mostrar la cola de polvo de un cometa. En cero estaría el núcleo. hacia abajo el Sol. Las sindinas son las lineas recorridas por el polvo de un determinado tamaño. Las sincronas representan el polvo de todos los tamaños, emitido en una determinada fecha. Este es el motivo por el cual las colas del tipo II son curvas.

Las colas de tipo I, al ser gaseosas (mayoritariamente iones), el viento solar las impulsa fácilmente, y se alejan casi en linea recta con respecto del Sol.

En cambio las de tipo II, al ser de material mas pesado (aun microscópico es mas pesado que el gas), sufren el impulso de la energía del Sol, pero no las desvía tanto, y la tendencia general es a seguir una órbita. Por eso este tipo de colas es curva.

colas opuestas
El caso real del Catalina. Los dos tipos de cola. I color azul y II rojiza. Fijate que vista desde la Tierra, parece que las dos colas están opuestas (es como se ve en el plano del cielo). Si sigues el recorrido de la azul, llegas aproximadamente hacia donde esta el Sol.

Por todo ello, las colas de tipo I son las que te pueden orientar en la dirección hacia donde se encuentra el Sol.

Y siendo un objeto tan complejo, depende desde donde lo observes, puede darte casi cualquier aspecto.