La Vía Lactea

La galaxia de la Vía Láctea es más importante para los seres humanos porque es nuestro hogar.

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Pero aparte de ello, nuestra galaxia es una típica espiral barrada, al igual que miles de millones de otras galaxias en el universo. Echemos un vistazo a la Vía Láctea.

Desde la Tierra

Una mirada hacia el cielo nocturno revela una amplia franja de luz. Descrito por los antiguos como un río, como la leche, y como un camino, entre otras cosas, la banda ha sido visible en los cielos desde la primera formación de la Tierra. En realidad, esta intrigante línea de luz es el plano de nuestra galaxia, visto desde uno de sus brazos externos.

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la Vía Láctea tal como se ve desde la Tierra. Proyección de Aitoff.

Comprender la estructura de la Vía Láctea ha sido un desafío. El sistema solar se asienta en los bordes exteriores de un brazo en un disco de material, y nadie puede ver a través del centro denso al otro lado.

La Vía Láctea como galaxia

La Vía Láctea es una galaxia espiral barrada, de unos 100.000 años luz de diámetro. Si pudieras mirar hacia abajo desde arriba, verías una protuberancia central rodeada por cuatro grandes brazos espirales que la rodean. Las galaxias espirales constituyen alrededor de dos tercios de las galaxias del universo.

A diferencia de una espiral regular, una espiral barrada contiene una barra a través de su región central, y tiene dos brazos principales. La Vía Láctea también contiene dos brazos menores significativos, así como dos “espolones”  (spur) más pequeñas. Uno de los espolones, conocida como el brazo de Orión, contiene el sol y el sistema solar. El brazo de Orión se encuentra entre dos brazos principales, Perseo y Sagitario.

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La Vía Láctea no se queda inmóvil, sino que gira constantemente. Como tal, los brazos se mueven a través del espacio. El sol y el sistema solar viajan con ellos. El Sistema Solar viaja a una velocidad promedio de 220 km/seg. Incluso a esta rápida velocidad, el sistema solar tardaría unos 230 millones de años en recorrer todo el camino alrededor de la Vía Láctea.

Los brazos espirales son como atascos de tráfico en que el gas y las estrellas se agolpan y se mueven más lentamente en los brazos, a medida que el material pasa a través de los espirales densos, se comprime y esto desencadena más formación estelar.

Nuestra galaxia está rodeada por un enorme halo de gas caliente que se extiende por cientos de miles de años luz. Se estima que el halo de gas es tan masivo como todas las estrellas de la Vía Láctea. Al igual que la galaxia en sí, el halo está girando rápidamente.

“Esto va en contra de las expectativas”, dijo Edmund Hodges-Kluck de la Universidad de Michigan en un comunicado . “La gente simplemente asumió que el disco de la Vía Láctea gira mientras que este enorme depósito de gas caliente está parado, pero eso es incorrecto, este depósito de gas caliente también está girando, no tan rápido como el disco”.

Enroscada alrededor del centro de la galaxia, los brazos espirales contienen una gran cantidad de polvo y gas. Nuevas estrellas se forman constantemente dentro de los brazos. Estos brazos están contenidos en lo que se llama el disco de la galaxia. Tiene sólo unos 1.000 años luz de espesor.

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El Halo de la Vía Láctea.

En el centro de la galaxia está la protuberancia galáctica. El corazón de la Vía Láctea está repleto de gas, polvo y estrellas. La protuberancia es la razón por la que sólo se puede ver un pequeño porcentaje del total de estrellas en la galaxia. El polvo y el gas dentro de él son tan gruesos que ni siquiera puedes mirar en el núcleo de la Vía Láctea, mucho menos ver el otro lado.

En el centro de la galaxia se encuentra un monstruoso agujero negro, miles de millones de veces masivo que el sol. Este agujero negro supermasivo puede haber comenzado más pequeño, pero el amplio suministro de polvo y gas le permitió deshacerse y crecer hasta convertirse en un gigante. El glotón codicioso también consume las estrellas que puede obtener un control. Aunque los agujeros negros no pueden verse directamente, los científicos pueden ver sus efectos gravitatorios a medida que cambian y distorsionan los caminos del material que lo rodea, o cuando disparan chorros. Se cree que la mayoría de las galaxias tienen un agujero negro en su corazón.

La protuberancia y los brazos son los componentes más evidentes de la Vía Láctea, pero no son las únicas piezas. La galaxia está rodeada por un halo esférico de gas caliente, viejas estrellas y cumulos globulares. Aunque el halo se extiende por cientos de miles de años luz, sólo contiene alrededor del dos por ciento del número de estrellas que se encuentran dentro del disco. Los científicos no pueden detectar directamente el material, pero como los agujeros negros, pueden medirlo basado en su Efecto sobre los objetos que lo rodean. Como tal, se estima que la materia oscura constituye el 90 por ciento de la masa de la galaxia.

Mediciones recientes han pesado la galaxia entre 400 y 780 millones de veces la masa del sol. Al centrarse en cómo la Vía Láctea afecta a sus conglomerados globulares vecinos, densos grupos de estrellas más pequeñas que una galaxia, los científicos fueron capaces de calcular la masa de la Vía Láctea a distancias variables. El resultado puede ayudarles a mejorar su comprensión de cuánto de la galaxia está compuesta de material ordinario como polvo y estrellas, y cuánto está compuesto de materia oscura.

La Vía Láctea contiene más de 200 mil millones de estrellas, y suficiente polvo y gas para hacer miles de millones más.

El sistema solar se encuentra a unos 27.000 años luz del centro galáctico ya unos 20 años luz sobre el plano de la galaxia. La Tierra y sus vecinos no orbitan dentro del plano de la galaxia, sino que en cambio se inclinan unos 63 grados.

Posee varias galaxias satélites, las mas importantes son las Nubes de Magallanes, visibles bien altas sobre el horizonte solo desde el Hemisferio Sur.

Más de la mitad de las estrellas encontradas en la Vía Láctea son más antiguas que el sol de 4.500 millones de años. Galaxias como la nuestra típicamente sufren un auge de bebé estelar, produciendo estrellas en enormes cantidades hace aproximadamente 10 mil millones de años.

Las estrellas más comunes en la galaxia son enanas rojas, una estrella fría alrededor de una décima parte de la masa del sol. Una vez que se consideraba inadecuado para los planetas potencialmente portadores de vida, ya que estos cuerpos tendrían que estar demasiado cerca para cumplir con los criterios, las enanas rojas ahora se consideran sospechosos potenciales.