Viajar a Alfa Cen en 20 años…. El proyecto Starshot

Con el descubrimiento confirmado ahora de un planeta girando alrededor de Proxima Cen, la estrella mas cercana al Sistema Solar, se abre la posibilidad de un viaje interestelar… el primero en su tipo. En tiempos relativamente cortos.

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Nave Ikaros, de la agencia espacial Japonesa. Primer vela solar exitosa.

La iniciativa se llama proyecto Starshot y pretende poner una nave en el sistema Alfa Centauro en solo 20 años….. definitivamente es una misión de paso, ya que para lograr esto, la nave debería viajar a unos 60 mil km/seg……. algo en este momento impensable…. o no?

Estuve viendo un interesantisimo paper, que analiza las alternativas que tenemos para un viaje interestelar, y pone hincapié en que podemos hacerlo en poco tiempo, por medio de micro naves con velas solares, impulsadas por la luz.

Ya se ha tratado de hacer en varias oportunidades y la agencia espacial japonesa JAXA usó en 2010 la primer vela solar exitosa: la nave Ikaros….

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Despliegue de una de las cámaras de la nave Ikaros. Primer nave que ha funcionado correctamente del tipo vela solar.

Cual es el problema?. Que la energía del Sol es demasiado débil para una aceleración realmente alta.

El DE-STAR

Es un láser de altisima potencia, pensado para proteger a la Tierra de asteroides tipo NEOs. El DE-STAR 4 lograría una potencia inicialmente de entre 50 y 70 GW (!).

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Ilustración del DE-STAR en pleno funcionamiento, desviando un asteroide peligroso.

Así, se ha pensado en hacer naves impulsadas por laser de alta potencia desde la Tierra. Naves pequeñas, de no mas de unos kilos, con una vela de 1 metro cuadrado. Con ella, acelerándola con los laser, podría alcanzarse esas enormes velocidades.

Estiman que esta nave pequeña podría acelerar al 20-25% de la velocidad de la luz en 10 minutos. (!)… una aceleración de 20 mil g.

A esta velocidad, alcanzaría a Marte en 30 minutos, llegaría hasta la Voyager 1 en 3 días, pasaría las 1000 UA en 12 días y arribaría a Alfa Centuri en 20 años….

Podrían hacerse naves mucho mayores, a expensas de la perdida de velocidad final. Calculan que una nave de 100 toneladas alcanzaría 1000 km/seg.

Están planificando experimentos de este tipo con nanosatelites o desde la misma ISS, ya que es completamente escalable. Si funciona a baja potencia, también lo hará en alta.

Para optimizar al máximo el empuje, puede hacerse la vela para que refleje específicamente el color del láser, que se ha pensado en infrarrojo, ya que es el menos absorbido por nuestra atmósfera.

La nave podría llevar cámaras de manera de poder hacer algunas imagenes del sistema de Próxima, y re enviarlas a nuestro planeta…. cosa nada simple si pensamos que la nave tiene una masa insignificante, y requiere una enorme potencia.

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Los componentes fundamentales del nanosatelite. Lleva 4 cámaras, una fuente radioactiva de potencia, circuitos, etc. Mide 15 mm.

Una idea, seria enviar cientos de naves, para  preservarse por si tienen algún accidente… solo piensa en chocar con una roca de 0,1 mm. a 60-75 mil km/seg…. y entre todas harían una señal mas fuerte…

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Las fases de la misión. Desde el lanzamiento hasta recibir las primeras fotos de él o los planetas alrededor de Próxima Cen, pasarían 25 años.

El estudio comenta que la comunicación sería también diferente. Nada de parabólicas. Se usarían también láser infrarrojos para enviar datos e imagenes.

Asumiendo que cada nanosatélite  pudiera emitir 10 W cada uno, en una longitud de onda de 1,06 micrómetros, se podrían “oír” con un receptor de al menos 30 metros de diámetro (podría ser el mismo DE STAR usado como antena), ayudado con algunos satélites ubicados hasta unos cientos de miles de km de la Tierra, para cubrir la mayor cantidad de fotones emitidos. (parece que la dispersión del láser desde 4 años luz, haría que el haz midiera alrededor de 1 millón de km)

De esta manera, se podría recibir la señal con la suficiente potencia como para obtener imagenes  en HD desde Alfa Centauri…..

 Una mala para la vida fuera de la Tierra

Finalmente, el pulso láser sería tan brillante visto a la distancia, que a cien años luz alcanzaría magnitud cero (como el brillo de Alfa Centauri) y aun usada a mil millones de años luz, debería ser visible por un telescopio modesto…. y no la hemos visto. O los ET no usan esta tecnología o algo sucede….. Igual convengamos que es un brillo infrarrojo.

Por otra parte seria una nueva manera de decir “hola” de la humanidad a las posibles civilizaciones ET. Seriamos fácilmente detectables a millones de años-luz….

Estamos en el comienzo de una nueva era. La del viaje interestelar a velocidades relativistas.