Encelado: un océano global y tal vez vida

Durante décadas, los científicos no lograron saber por qué Encelado era el mundo más brillante del Sistema Solar, ni cómo se relacionaba con el anillo E de Saturno.

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Una magnifica vista de la luna Encelado, tomada por la sonda Cassini.

La nave Cassini encontró que tanto la capa fresca de hielo en su superficie, como el material helado en el anillo E, se originan en las salidas de la superficie del satélite, conectadas a un océano global que podrían albergar respiraderos hidrotermales.

Puntos clave

♦ la luna de Saturno Encelado es un cuerpo pequeño, helado, pero Cassini reveló que este mundo-océano podría ser uno de los destinos más científicamente interesantes del Sistema Solar.

♦ Cassini descubrió que los chorros (géiser) arrojan vapor de agua y partículas de hielo de un océano subterráneo debajo de la corteza helada de Encelado.

♦ Con su océano global, la química única y el calor interno, Encelado se ha convertido en una pista prometedora en la búsqueda de mundos donde la vida podría existir.

Antes de que Cassini llegara al sistema de Saturno, los exploradores planetarios sólo tenían indicios de que algo interesante que podría estar sucediendo en Encelado.

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Imagen de Encelado retro iluminado por el Sol, tomada por Cassini. Se ve claramente el “geyser”. Los colores no son reales. Tomada en 2005.

Las imágenes de la nave espacial Voyager en la década de 1980 indicaron que aunque esta luna es pequeña (500 kilómetros) su superficie helada es notablemente suave en algunos lugares, y de color blanco brillante. De hecho, es el objeto más reflexivo en el Sistema Solar. (Con el albedo más alto)

Encelado: Océano Global

Cassini reveló la verdad dramática: Encelado es una luna activa que esconde un océano global de agua salada líquida debajo de su corteza. Lo que es más, los chorros de partículas de hielo de ese océano, mezclada con una infusión de agua y productos químicos orgánicos simples, brotan en el espacio de forma continua de este mundo marino fascinante. El material sale disparado a cerca de 400 metros por segundo y forma una nube que se extiende cientos de kilómetros en el espacio. Parte del material cae de nuevo en Encelado, y algo se escapa para formar parte del vasto anillo E de Saturno.

El anillo E está compuesto principalmente de gotitas de hielo, pero entre ellos hay nano-partículas peculiares. esta microparticulas solo pueden formarse donde interactúan el agua en estado líquido y la roca, a temperaturas por encima de 90 grados Celsius. Esto apunta a las fuentes hidrotermales en las profundidades de capa de hielo de Encelado, iguales a las chimeneas hidrotermales que salpican el fondo del océano en la Tierra.

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Diagrama sobre como se cree que funciona Encelado. Una roca, cubierta por un océano salado, y una costra de hielo externa, fracturada por donde salen los chorros de vapor. La imagen esta a escala.

Los descubrimientos en Encelado han cambiado la dirección de la ciencia planetaria”, dijo Linda Spilker, científico del proyecto Cassini. Los científicos planetarios tienen ahora a Encelado como un posible hábitat para la vida“.

Durante un sobrevuelo cercano en 2008, los instrumentos de Cassini muestrearon un chorro directamente y detectaron una sorprendente mezcla de gases volátiles, vapor de agua, dióxido de carbono y monóxido de carbono, así como materiales orgánicos. La densidad de los materiales orgánicos fue de alrededor de 20 veces más densa de lo esperado.

Los científicos descubrieron evidencia de un océano interno de Encelado a partir de mediciones de gravedad basados ​​en el efecto Doppler y la magnitud de muy ligero bamboleo de la Luna en su órbita alrededor de Saturno.

Los datos eran consistentes con la existencia de un gran océano global dentro de la luna. Las mediciones sugirieron un gran mar cerca de 10 kilómetros de profundidad por debajo de la región del polo sur, bajo una capa de hielo de aproximadamente 30 a 40 kilómetros de espesor.

“A medida que seguimos aprendiendo sobre Encelado, y comparando datos de diferentes instrumentos, estamos encontrando más y más evidencia de un océano, posiblemente habitable”, dijo Spilker. “Si la vida es finalmente descubierta en el océano de Encelado por una misión futura, significa que nuestros descubrimientos actuales en Encelado habrán sido uno de los principales descubrimientos de todas las misiones planetarias.”