¿Que es la Astronomía moderna?

La humanidad ha mirado siempre hacia el cielo, en busca de poner sentido y el orden en el universo que le rodea.

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Urania, de azul, es la Musa de la astronomía.

Aunque el movimiento diario del cielo eran los más fáciles de seguir, otros eventos celestes como los eclipses y el movimiento de los planetas también fueron seguidos inicialmente y posteriormente predichos.

Definición de la astronomía:

La astronomía es el estudio del Sol, la Luna, las estrellas, los planetas, cometas, gas, galaxias, polvo y otros cuerpos y fenómenos no terrestres. En el plan de estudios para estudiantes K-4 en Estados Unidos, la NASA define la astronomía tan simplemente como  “el estudio de las estrellas, los planetas y el espacio.”

La astronomía y la astrología se asocian históricamente, pero la astrología no se la considera una ciencia y ya no tiene relación alguna con la astronomía. A continuación se discute la historia de la astronomía y otros campos relacionados de estudio, incluyendo la cosmología.

NGC 7026, una nebulosa planetaria, se encuentra justo detrás de la punta de la cola de la constelación de Cygnus (el cisne). Crédito: ESA / Hubble y la NASA

Históricamente, la astronomía se ha centrado en la observación de los cuerpos celestes.

En el siglo XIX, la astronomía era prácticamente en su totalidad cosmografía, es decir, posiciones de objetos en el cielo y calculo de órbitas.

La astrofísica, que es el estudio de la física de los astros, su comportamiento, propiedades, y evolución, era una parte mínima de la astronomía, ya que el conocimiento de las leyes de los astros no se conocía demasiado bien.

Actualmente la situación es inversa: la astrofisica es prácticamente la totalidad de la astronomía.

Mas del 99% de lo que se sabe del cielo es en base al análisis de la luz en distintas frecuencias (colores) que llegan de los astros. Una cantidad mínima de este conocimiento es por contacto directo (por ejemplos rocas lunares traídas por astronautas, misiones robotizadas a los planetas, etc.).

Los astrónomos modernos tienden a caer en dos campos: la teórica y la observación.

Astrónomos observacionales

Se dedican específicamente a la observación y toma de datos de las estrellas, planetas, galaxias, y así sucesivamente.

Astrónomos teóricos

Hacen modelos físico-matemáticos y analizan cómo los sistemas pueden haber evolucionado.

A diferencia de otros campos de la ciencia, los astrónomos no pueden observar un sistema completo desde el nacimiento hasta la muerte; la vida de los mundos, estrellas y galaxias abarcan millones a miles de millones de años.

De esta manera, los astrónomos deben confiar en las instantáneas de los cuerpos en diferentes etapas de la evolución para determinar cómo se formaron, evolucionaron y murieron.

Puedes imaginarlo como una mosca inteligente, con una vida de horas, tratando de explicar a la humanidad. En su corta vida, solo ve “instantáneas”, gente adulta, joven, adolescentes, bebes, mujeres embarazadas, ancianos…. con esa información, nuestra mosca debe tratar de entender la vida de los seres humanos, desde el nacimiento hasta la muerte…. esa es mas o menos nuestra posición respecto del Universo.

Por lo tanto, la astronomía teórica y observacional tienden a mezclarse, ya que los científicos teóricos utilizan la información recopilada con telescopios para crear simulaciones, mientras que las observaciones sirven para confirmar los modelos – o para indicar la necesidad de ajustarlos  o rechazarlos.

La astronomía se divide en una serie de sub-campos, permitiendo a los científicos especializados en objetos y fenómenos particulares.

Nubes de JJúpiter, fotografiado el 27 de febrero del 2006. Crédito: Christopher Go a través de la NASA

Astrónomos especializados en planetas, por ejemplo, se centran en el crecimiento, evolución y muerte de los planetas, mientras que los astrónomos solares pasan su tiempo analizando una sola estrella: nuestro Sol. Astrónomos estelares levantan sus ojos hacia las estrellas, incluyendo los agujeros negros, nebulosas, enanas blancas, y supernovas.

Astrónomos especializados en galaxias estudian nuestra galaxia, la Vía Láctea, y otras en cuanto a su formación y evolución.

Los cosmólogos se centran en el Universo en su totalidad, desde su nacimiento violento en el Big Bang a su evolución actual, todo el camino a su eventual muerte, independientemente de los objetos que contenga.

 

Esta imagen de gran campo de visión de las manchas solares en 10030 Región Activa se observó el 15 de julio de 2002. Los investigadores de color de la imagen amarilla por razones estéticas. Crédito: Real Academia Sueca de Ciencias

Otra rama es la Astrometría, y sin dudas la más antigua de la astronomía como ciencia, es la medida de los tamaños aparentes, posiciones y movimientos de los astros en el cielo.

Los cálculos precisos de estos movimientos permite a los astrónomos en otros campos hacer modelos dinámicos de los planetas y las estrellas, y para predecir eventos tales como los eclipses, lluvias de meteoros, y la aparición de los cometas.

También los astrónomos hacen grandes simulaciones sobre el funcionamiento de determinados astros, y en general usan las computadoras mas poderosas del mundo, ya que el calculo es extremadamente complejo. Una simulación de la evolución del Universo puede durar semanas o meses de procesamiento.