15/9/2017 . Final para la misión Cassini. Saturno.

Después de dos décadas en el espacio, la nave Cassini de la NASA se acerca al final de su extraordinario viaje de exploración.

Tras haber gastado casi todo el combustible de sus cohetes que la llevó a Saturno, los operadores están hundiendo deliberadamente a Cassini en el planeta para asegurar que sus lunas permanecerán prístinas para la exploración futura -en particular, la luna oceánica Encelado, con su intrigante química prebiótica.

Comenzando en 2010, Cassini dio inicio a una misión de siete años en la cual completó muchos vuelos rasantes sobre sus lunas, mientras que observaba cambios estacionales en Saturno y Titán, su mayor luna.

El plan para esta fase de la misión era gastar todo el propelente de la nave espacial mientras que exploraba Saturno, terminando con una zambullida en la atmósfera del planeta.

En abril de 2017, Cassini fue colocada en un curso de impacto que se desarrolló durante cinco meses de inmersiones atrevidas -una serie de 22 órbitas que cada una pasa entre el planeta y sus anillos.

Llamado el Gran Final, esta fase final de la misión ha traído observaciones sin precedentes del planeta y sus anillos de más cerca que antes.

El 15 de septiembre de 2017, la nave espacial hará su aproximación final al planeta gigante Saturno. Pero este encuentro será como ningún otro. Esta vez, Cassini se sumergirá en la atmósfera del planeta, enviando datos científicos mientras sus pequeños propulsores puedan mantener la antena apuntada a la Tierra. Poco después, la Cassini se quemará y se desintegrará como un meteoro.

Un poco de historia

Lanzado el 15 de octubre de 1997, la misión entró en órbita alrededor de Saturno el 30 de junio de 2004, llevando la sonda europea de Huygens. Después de su misión principal de cuatro años, la gira de Cassini fue ampliada dos veces. Sus principales descubrimientos han incluido el océano global con indicaciones de actividad hidrotérmica dentro de Encelado y mares líquidos de metano en Titán.

Y aunque la nave espacial haya desaparecido después del final, su enorme colección de datos sobre Saturno -el planeta gigante en sí, su magnetosfera, anillos y lunas- continuará produciendo nuevos descubrimientos durante décadas.

El gran final

Desde abril de 2017, la sonda espacial Cassini de la NASA ha estado escribiendo el capítulo final y emocionante de su extraordinaria historia de 20 años de exploración: su Gran Final.

en los ultimos meses, cada semana, Cassini ha estado “buceando” por el espacio de aproximadamente de 2.000 kilómetros de ancho entre Saturno y sus anillos. Ninguna otra nave espacial ha explorado nunca esta región única.

Un vuelo sobre la luna Titán el 22 de abril pasado, usó su gravedad para modificar la trayectoria de Cassini de modo que la nave espacial pasara entre los anillos helados y Saturno. Durante 22 pasos de este tipo durante unos cinco meses, la altitud de la nave espacial sobre las nubes de Saturno varió de unos 1.600 a 4.000 kilómetros. Gracias a los pasajes lejanos ocasionales con Titán, fue modificando su trayectoria. A veces, la nave bordeaba la parte interior de los anillos; otras veces, rozaba los exteriores de la atmósfera. Durante sus cinco órbitas finales, pasó a través de la atmósfera superior de Saturno, antes de, finalmente, hundirse directamente en el planeta el 15 de septiembre.

Un video corto y animado que describe el Grand Finale de Cassini.

Ciencia única

A medida que la Cassini se sumerge más allá de Saturno, la nave espacial recogerá información increíblemente rica y valiosa que era demasiado arriesgada para obtener antes:

  • La nave espacial hará mapas detallados de la gravedad de Saturno y los campos magnéticos, revelando cómo el planeta está dispuesto internamente, y posiblemente ayudando a resolver el misterio de cuán rápido Saturno está girando.
  • Las inmersiones finales mejorarán enormemente nuestro conocimiento de cuánto material hay en los anillos, acercándonos a entender sus orígenes.
  • Los detectores de partículas de Cassini tomarán muestras de partículas de anillo heladas que son canalizadas a la atmósfera por el campo magnético de Saturno.
  • Sus cámaras tomarán sorprendentes imágenes ultra-cercanas de los anillos y las nubes de Saturno.

Descubrimientos hasta el final

Las últimas imágenes de Cassini habrán sido enviadas a la Tierra varias horas antes de su derrumbe final, pero aún cuando la nave espacial haga su fatídica inmersión en la atmósfera del planeta, estará enviando nuevos datos a casa en tiempo real. Las mediciones clave provendrán de su espectrómetro de masas, que muestra la atmósfera de Saturno, informándonos de su composición hasta que se pierda el contacto.

¿Por qué terminar la misión?

En 2017, Cassini habrá pasado 13 años en órbita alrededor de Saturno, después de un viaje de siete años desde la Tierra. La nave espacial está funcionando con muy poco combustible, usado para ajustar su curso. Si no se controla, esta situación eventualmente evitaría que los operadores de misión controlen el curso de la nave espacial.

Dos lunas de Saturno, Encelado y Titán, han capturado los titulares de noticias durante la última década como datos de Cassini revelaron su potencial para contener ambientes habitables – o al menos “prebióticos”.

Con el fin de evitar la posibilidad poco probable de Cassini algún día colisionando con una de estas lunas, la NASA ha optado por deshacerse de la nave en la atmósfera de Saturno. Esto asegurará que la Cassini no puede contaminar cualquier estudio futuro de la habitabilidad y la vida potencial en esas lunas.